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Los logros de JFK en educación y el programa espacial

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Si bien las últimas fotografías de John F.Kennedy lo conservan eternamente en la memoria colectiva de los Estados Unidos a los 46 años, él habría cumplido 100 años el 29 de mayo de 2017.

La educación fue uno de los temas principales del presidente Kennedy, y hay una serie de esfuerzos legislativos y mensajes al Congreso que él inició para mejorar la educación en varias áreas: tasas de graduación, ciencias y capacitación docente.

Sobre el aumento de las tasas de graduación de la escuela secundaria

en unMensaje especial al Congreso de Educación, entregado El 6 de febrero de 1962, Kennedy expuso su argumento de que la educación en este país es el derecho, la necesidad y la responsabilidad de todos.

En este mensaje, señaló la gran cantidad de deserciones en la escuela secundaria:

"Demasiados, aproximadamente un millón por año, abandonan la escuela antes de completar la escuela secundaria, lo mínimo para un comienzo justo en la vida moderna".

Kennedy hizo referencia al alto porcentaje de abandonos en 1960, dos años antes. Un estudio de datos preparado por el Instituto de Estudios Educativos (IES) en el Centro Nacional de Estadísticas Educativas, mostró que la tasa de abandono de la escuela secundaria en 1960 estaba en un alto 27.2%. En su mensaje, Kennedy también habló sobre el 40% de los estudiantes en ese momento que habían comenzado pero nunca completaron su educación universitaria.

Su mensaje al Congreso también estableció un plan para aumentar el número de aulas, así como una mayor capacitación para los maestros en sus áreas de contenido. El mensaje de Kennedy para promover la educación tuvo un efecto poderoso. Para 1967, cuatro años después de su asesinato, el número total de deserciones en la escuela secundaria se redujo entre un 10% y un 17%. La tasa de deserción ha estado disminuyendo gradualmente desde entonces. A partir de 2014, solo el 6.5% de los estudiantes abandonan la escuela secundaria. Este es un aumento del 25% en las tasas de graduación desde que Kennedy promovió por primera vez esta causa.

Sobre formación y educación docente

En su Mensaje especial al Congreso de Educación (1962), Kennedy también describió sus planes para mejorar la capacitación docente colaborando con la National Science Foundation y la Oficina de Educación.

En este mensaje, propuso un sistema donde, "Muchos maestros de primaria y secundaria se beneficiarían de un año completo de estudio a tiempo completo en sus campos temáticos", y abogó por que se crearan estas oportunidades.

Iniciativas como la formación de docentes fueron parte de los programas de "Nueva frontera" de Kennedy. Bajo las políticas de la Nueva Frontera, se aprobó una legislación para ampliar las becas y préstamos estudiantiles con aumentos en los fondos para bibliotecas y almuerzos escolares. También hubo fondos destinados a enseñar a los sordos, niños con discapacidades y niños dotados. Además, la capacitación en alfabetización fue autorizada bajo la Ley de Desarrollo y Capacitación de Recursos Humanos (1962), así como una asignación de fondos presidenciales para detener la deserción y la Ley de Educación Vocacional (1963).

Kennedy vio la educación como crítica para mantener la fortaleza económica de la nación. Según Ted Sorenson, el escritor de discursos de Kennedy, ningún otro problema doméstico ocupó tanto a Kennedy como la educación. Sorenson cita a Kennedy diciendo:

"Nuestro progreso como nación no puede ser más rápido que nuestro progreso en educación. La mente humana es nuestro recurso fundamental".

Sobre ciencia y exploración espacial

El exitoso lanzamiento del Sputnik 1, el primer satélite artificial de la Tierra, por el programa espacial soviético el 4 de octubre de 1957, alarmó a los científicos y políticos estadounidenses por igual. El presidente Dwight Eisenhower nombró al primer asesor científico presidencial, y un Comité Asesor Científico pidió a los científicos a tiempo parcial que sirvieran como asesores para sus pasos iniciales.

El 12 de abril de 1961, a solo cuatro meses de la presidencia de Kennedy, los soviéticos tuvieron otro éxito sorprendente. Su cosmonauta Yuri Gagarin completó una exitosa misión hacia y desde el espacio. A pesar de que el programa espacial de los Estados Unidos todavía estaba en su infancia, Kennedy respondió a los soviéticos con su propio desafío, conocido como "el disparo a la luna", en el que los estadounidenses serían los primeros en aterrizar en la luna.

En un discurso el 25 de mayo de 1961, antes de una sesión conjunta del Congreso, Kennedy propuso la exploración espacial para poner a los astronautas en la luna, así como otros proyectos que incluyen cohetes nucleares y satélites meteorológicos. Fue citado diciendo:

"Pero no tenemos la intención de quedarnos atrás, y en esta década, haremos las paces y seguiremos adelante".

Nuevamente, en la Universidad de Rice el 12 de septiembre de 1962, Kennedy proclamó que Estados Unidos tendría el objetivo de aterrizar a un hombre en la luna y traerlo de regreso para el final de la década, un objetivo que se dirigiría a las instituciones educativas:

"El crecimiento de nuestra ciencia y educación se enriquecerá con nuevos conocimientos de nuestro universo y entorno, con nuevas técnicas de aprendizaje, mapeo y observación, con nuevas herramientas y computadoras para la industria, la medicina, el hogar y la escuela".

Mientras el programa espacial estadounidense conocido como Géminis se adelantaba a los soviéticos, Kennedy pronunció uno de sus últimos discursos el 22 de octubre de 1963, ante la Academia Nacional de Ciencias, que celebraba su centenario. Expresó su apoyo general al programa espacial y enfatizó la importancia general de la ciencia para el país:

"La pregunta en todas nuestras mentes hoy es cómo la ciencia puede continuar mejor su servicio a la nación, a la gente, al mundo, en los años venideros ..."

Seis años después, el 20 de julio de 1969, los esfuerzos de Kennedy se concretaron cuando el comandante del Apolo 11, Neil Armstrong, dio un "paso gigante para la humanidad" y pisó la superficie de la Luna.


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