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¿Es el agua un compuesto o un elemento?

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El agua está en todas partes en nuestro planeta. Es la razón por la que tenemos vida orgánica. Da forma a nuestras montañas, talla nuestros océanos e impulsa nuestro clima. Sería lógico pensar que el agua debe ser uno de los elementos básicos. Sin embargo, el agua es un compuesto químico.

El agua como compuesto y molécula

Un compuesto se forma cuando dos o más átomos forman enlaces químicos entre sí. La fórmula química del agua es H2O, lo que significa que cada molécula de agua consiste en un átomo de oxígeno unido químicamente a dos átomos de hidrógeno. Por lo tanto, el agua es un compuesto. También es una molécula, que es cualquier especie química formada por dos o más átomos unidos químicamente entre sí. Los términos molécula y compuesto significan lo mismo y se pueden usar indistintamente.

A veces surge confusión porque las definiciones de "molécula" y "compuesto" no siempre han sido tan claras. En el pasado, algunas escuelas enseñaban que las moléculas consistían en átomos unidos a través de enlaces químicos covalentes, mientras que los compuestos se formaban a través de enlaces iónicos. Los átomos de hidrógeno y oxígeno en el agua están unidos covalentemente, por lo que, según estas definiciones anteriores, el agua sería una molécula, pero no un compuesto. Un ejemplo de un compuesto sería la sal de mesa, NaCl. Sin embargo, a medida que los científicos llegaron a comprender mejor los enlaces químicos, la línea entre los enlaces iónicos y covalentes se volvió más borrosa. Además, algunas moléculas contienen enlaces iónicos y covalentes entre los distintos átomos.

En resumen, la definición moderna de un compuesto es un tipo de molécula que consiste en al menos dos tipos diferentes de átomos. Según esta definición, el agua es tanto una molécula como un compuesto. Gas oxígeno (O2) y ozono (O3), por ejemplo, serían ejemplos de sustancias que son moléculas pero no compuestos.

Por qué el agua no es un elemento

Antes de que la humanidad supiera sobre átomos y elementos, el agua se consideraba un elemento. Otros elementos incluyen tierra, aire, fuego y, a veces, metal, madera o espíritu. En un sentido tradicional, podría considerar el agua como un elemento, pero no califica como un elemento de acuerdo con la definición científica. Un elemento es una sustancia que consta de un solo tipo de átomo. El agua consta de dos tipos de átomos: hidrógeno y oxígeno.

Cómo el agua es única

Aunque el agua está en todas partes en la Tierra, es un compuesto muy inusual debido a la naturaleza de los enlaces químicos entre sus átomos. Estas son algunas de sus excentricidades:

  • El agua es más densa en su estado líquido que en su estado sólido, por lo que el hielo puede flotar sobre o en agua líquida.
  • El agua tenía un punto de ebullición inusualmente alto en función de su peso molecular.
  • El agua a menudo se conoce como el "disolvente universal" debido a su sorprendente capacidad para disolver tantas sustancias.

Estas propiedades inusuales han tenido un profundo impacto en el desarrollo de la vida en la Tierra y en el desgaste y la erosión de la superficie de la Tierra. Otros planetas que no son ricos en agua han tenido historias naturales muy diferentes.


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