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Soldado de Nueva Zelanda, ruinas de la ciudad de Cassino, 1944

Soldado de Nueva Zelanda, ruinas de la ciudad de Cassino, 1944


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Soldado de Nueva Zelanda, ruinas de la ciudad de Cassino, 1944

Aquí vemos a un soldado de la 2.a División de Nueva Zelanda en las ruinas de la ciudad de Cassino, probablemente durante o entre las Segunda y Tercera Batallas de Cassino, cuando la división luchó en la ciudad.


Un monumento a la valentía de los soldados alemanes ordinarios & # 8211 La batalla por Monte Cassino

El 15 de febrero de 1944, las fuerzas aliadas lanzaron 1400 toneladas de explosivos de alta potencia que avanzaban sobre Roma, en el monasterio benedictino de Monte Cassino. El bombardeo aéreo marcó el comienzo de uno de los episodios más dramáticos de la Segunda Guerra Mundial: la defensa de Monte Cassino por una fuerza numérica y tecnológicamente inferior contra el poder de fuego y la mano de obra enemigos masivos.

Mientras el polvo se posaba sobre las ruinas de lo que alguna vez fue uno de los mayores hitos culturales y religiosos del paisaje europeo, Fallschirmjäger (Paracaidistas alemanes) comenzaron a moverse hacia la cobertura perfecta convenientemente creada para ellos por el ataque aéreo. Durante la Segunda Guerra Mundial, el Fallschirmjäger había sido prominente en muchos enfrentamientos notables con las fuerzas aliadas.

Desde el asalto al Fuerte Eben-Emael hasta la invasión de Noruega y la Batalla de Creta, los paracaidistas alemanes habían jugado un papel muy importante en las victorias alemanas y habían logrado una reputación de valentía y fortaleza que pocos tenían igual.

Estas campañas se ganaron durante los primeros años de la guerra cuando Alemania estaba en el apogeo de su poder. En 1944, durante la agonía del poder del Eje en Europa, el Fallschirmjäger logró su acción más destacada, en Monte Cassino. Si bien no hay nada admirable en el régimen fascista que impulsó a la lucha, es innegable que los jóvenes en el terreno lucharon con extrema valentía frente a las abrumadoras probabilidades.

Después del bombardeo aliado. & # 8211 Bundesarchiv & # 8211 CC BY-SA 2.0

Aprovechando las ruinas circundantes, los paracaidistas alemanes pudieron ocultar la artillería, los emplazamientos de ametralladoras y los morteros que causarían un alto precio en los asaltos enemigos.

El 15 de febrero, las tropas británicas avanzaron sobre Monte Cassino y sufrieron un revés decisivo cuando se encontraron con una dura resistencia de los Fallschirmjäger, con una compañía del 1er Batallón Royal Sussex Regiment asumiendo el 50% de las bajas. El 16 de febrero, el Royal Sussex Regiment avanzó hacia el asalto con todo un regimiento de hombres.

Una vez más, los británicos se encontraron con una decidida resistencia por parte de los Fallschirmjäger y conducidos de regreso a sus propias líneas.

La noche siguiente, el 1º y 9º Rifles Gurkha y el 4º y 6º Rifles Rajputana intentaron asaltar Monte Cassino pero se retiraron después de sufrir terribles pérdidas. También el 17 de febrero, el 28º batallón maorí logró avanzar hasta el ferrocarril en la ciudad de Cassino, pero fue desalojado por un contraataque blindado alemán.

El 15 de marzo, un asalto a gran escala sobre las posiciones alemanas fue señalado por el lanzamiento de 750 toneladas de explosivos y un bombardeo masivo de artillería que representó la pérdida de 150 paracaidistas alemanes. Soldados de Nueva Zelanda y Rajputana fueron enviados al asalto con la esperanza de que el efecto paralizante del enorme bombardeo les permitiera apoderarse de Monte Cassino mientras los alemanes todavía estaban en estado de shock.

Paracaidista alemán en las ruinas de Cassino & # 8211 Bundesarchiv & # 8211 CC BY-SA 2.0

Para consternación del comando aliado, el Fallschirmjäger contraatacó con tal determinación que hubo que suspender el asalto. Un asalto blindado sorpresa sobre Cassino cuatro días después también fue repelido por un agresivo contraataque alemán que logró destruir todos los tanques que los Aliados habían comprometido en el asalto. En esta etapa, los aliados habían perdido más de 4600 hombres muertos o heridos.

Los nuevos ataques a Monte Cassino se retrasaron mientras los aliados concentraban tropas para lo que se esperaba sería una ofensiva imparable. El 11 de mayo, más de 1600 piezas de artillería iniciaron un bombardeo masivo sobre las posiciones alemanas.

Las tropas marroquíes, polacas y estadounidenses subieron por las laderas de Monte Cassino con los paracaidistas manteniendo sus posiciones y obligándolos a una lucha brutal por cada metro de terreno en disputa. Pronto, sin embargo, se hizo evidente que el avance aliado amenazaba con cortar las líneas de suministro alemanas, y el Fallschirmjäger se les ordenó retirarse a la línea fortificada de Hitler. Cuando se produjo el ataque final el 18 de mayo, sólo 30 soldados alemanes, demasiado heridos para ser removidos, fueron encontrados en las ruinas.

Monte Cassino finalmente había caído en manos de los aliados victoriosos, pero el costo en hombres y material había sido prodigioso. La batalla por Monte Cassino será recordada en los anales de la historia como testimonio de la valentía y determinación de los soldados ordinarios de los alemanes. Fallschirmjäger.

Un equipo de mortero alemán, foto presuntamente tomada en las ruinas de la Abadía & # 8211 Bundesarchiv & # 8211 CC BY-SA 2.0

Tropas alemanas capturadas por los neozelandeses en Cassino retenidas junto a un tanque Sherman. & # 8211 Bundesarchiv & # 8211 CC BY-SA 2.0


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La campaña de Monte Cassino

El difícil camino a Roma

La campaña aliada de Monte Cassino se libró en cuatro fases entre enero y mayo de 1944. La ciudad de Cassino fue un bastión clave en la Línea Gustav, la línea de defensa alemana en Italia central diseñada para evitar el avance aliado hacia Roma. Los aliados sufrieron unas 55.000 bajas, los alemanes 20.000.

A finales de diciembre de 1943, el avance de las fuerzas aliadas en Italia se vio obstaculizado por las fuertes defensas alemanas en la línea Gustav o Winter. El área alrededor de la ciudad de Cassino con sus defensas montañosas fuertemente fortificadas y cruces difíciles de ríos era la posición clave en la Línea Gustav.

Cuatro veces los aliados intentaron atravesar la fortaleza de Monte Cassino. La primera batalla tuvo lugar entre el 17 de enero y el 11 de febrero de 1944 con grandes pérdidas y sin éxito para los aliados. Para aliviar la presión sobre Anzio Beachhead, donde los aliados fueron inmovilizados por la fuerte resistencia alemana, se lanzó una segunda batalla entre el 16 y el 18 de febrero.

El 15 de febrero, los bombarderos estadounidenses destruyeron la famosa abadía histórica de Monte Cassino. El mando aliado estaba convencido de que la antigua abadía era un puesto de observación alemán. Irónicamente, las tropas alemanas ocuparon las ruinas solo después del ataque aéreo. La tercera batalla se llevó a cabo entre el 15 y el 23 de marzo, nuevamente sin éxito. La cuarta batalla comenzó el 11 de mayo. Finalmente, los alemanes se retiraron de la Línea Gustav el 25 de mayo de 1944.

Después de cinco meses de estancamiento en la Línea Gustave, el camino a Roma estaba abierto. Los costos fueron elevados. Se estima que los Aliados (Australia, Canadá, Francia Libre que emplea también a marroquíes, Reino de Italia, India, Nueva Zelanda, Polonia, Sudáfrica, Reino Unido y EE. UU.) Sufrieron unas 55.000 bajas, Alemania y la República Social Italiana aproximadamente 20.000.

Un B-17 Flying Fortress sobrevolando Monte Cassino, el 15 de febrero de 1944.

El general Fridolin von Senger und Etterlin, comandante del XIV Panzerkorps, abre la puerta del automóvil al abad Gregorio Diamare.

El teniente general Sir Oliver Leese, comandante del 8. ° ejército británico, 30 de abril de 1944.

General Heinrich von Vietinghoff, Comandante del 10º Ejército.

Un sacerdote católico celebrando la misa siendo servido por un soldado aliado en el fondo de las ruinas de la abadía de Monte Cassino.

Un sacerdote católico celebrando la misa siendo servido por un soldado aliado en el fondo de las ruinas de la abadía de Monte Cassino.

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La abadía de Monte Cassino fue fundada en el siglo VI por San Benito. Durante la Segunda Guerra Mundial formó una parte clave de la Línea Gustav alemana. El 15 de febrero de 1944 la abadía fue bombardeada por los aliados que creyeron erróneamente que estaba siendo utilizada como puesto de observación alemán.

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Campo della Memoria in Nettuno

El desembarco aliado en Salerno el 9 de septiembre de 1943 coincidió con la proclamación del armisticio del Reino de Italia y marcó el comienzo de la campaña de liberación del continente italiano. No logró imponer un avance rápido a Roma y dio paso a las sangrientas operaciones centradas en Monte Cassino.

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Peter McIntyre, herido en Cassino, marzo de 1944

La Batalla de Monte Cassino (también conocida como la Batalla de Roma y la Batalla de Cassino) fue una serie de cuatro asaltos durante un período de cuatro meses por los Aliados contra la Línea de Invierno en Italia, sostenida por las fuerzas del Eje durante la Campaña Italiana de Segunda Guerra Mundial. La lucha por Cassino fue una de las campañas más brutales y costosas que involucraron a las fuerzas de Nueva Zelanda en la Segunda Guerra Mundial.

La mayor participación de los soldados neozelandeses se produjo, en la tercera batalla, un gran asalto que comenzó el 15 de marzo. La ciudad de Cassino fue destruida casi por completo por un bombardeo masivo, tras el cual las fuerzas de la 2ª División de Nueva Zelanda avanzaron al amparo de un bombardeo de artillería. Pasarían otros dos meses antes de que el Wermarcht alemán (fuerzas armadas unificadas de Alemania, es decir, ejército, marina y fuerza aérea) fuera desalojado de Monte Cassino.

A principios de abril, los neozelandeses se retiraron de Cassino, habiendo sufrido casi 350 muertos y muchos más heridos. En mayo de 1944, la ciudad finalmente cayó en manos de las fuerzas aliadas: había habido un alto costo en todos los aspectos. Roma fue tomada el 4 de junio, dos días antes de la invasión aliada del norte de Francia y el día D el 6 de junio de 1944.

Monte Cassino albergaba la histórica abadía de San Benito fundada en el año 529 d.C., que se encontraba en la cima de una colina sobre la cercana ciudad de Cassino. La abadía fue destruida hasta los muros de los cimientos, solo la cripta sobrevivió durante el bombardeo de las fuerzas aliadas, la ciudad también quedó en ruinas. Tanto la ciudad como la abadía fueron reconstruidas después de la guerra en sus sitios originales. Muchos de los tesoros de la abadía habían sido retirados por los alemanes, por lo que se salvaron los archivos, la biblioteca y algunas pinturas.

La imagen pertenece a la colección de arte bélico de Archives NZ y representa una escena de la Batalla de Monte Cassino pintada por Peter McIntyre, un artista oficial de la Segunda Guerra Mundial.


La campaña de Monte Cassino

La campaña aliada de Monte Cassino se libró en cuatro fases entre enero y mayo de 1944. La ciudad de Cassino fue un bastión clave en la Línea Gustav, la línea de defensa alemana en Italia central diseñada para evitar el avance aliado hacia Roma. Los aliados sufrieron unas 55.000 bajas, los alemanes 20.000.

A finales de diciembre de 1943, el avance de las fuerzas aliadas en Italia se vio obstaculizado por las fuertes defensas alemanas en la línea Gustav o Winter. El área alrededor de la ciudad de Cassino con sus defensas montañosas fuertemente fortificadas y cruces difíciles de ríos era la posición clave en la Línea Gustav.

Cuatro veces los aliados intentaron atravesar la fortaleza de Monte Cassino. La primera batalla tuvo lugar entre el 17 de enero y el 11 de febrero de 1944 con grandes pérdidas y sin éxito para los aliados. Para aliviar la presión sobre Anzio Beachhead, donde los aliados fueron inmovilizados por la fuerte resistencia alemana, se lanzó una segunda batalla entre el 16 y el 18 de febrero.

El 15 de febrero, los bombarderos estadounidenses destruyeron la famosa abadía histórica de Monte Cassino. El mando aliado estaba convencido de que la antigua abadía era un puesto de observación alemán. Irónicamente, las tropas alemanas ocuparon las ruinas solo después del ataque aéreo. La tercera batalla se llevó a cabo entre el 15 y el 23 de marzo, nuevamente sin éxito. La cuarta batalla comenzó el 11 de mayo. Finalmente, los alemanes se retiraron de la Línea Gustav el 25 de mayo de 1944.


Este día en la historia: la batalla de Monte Cassino (1944)

En este día, la Operación Panther, la ofensiva aliada que tuvo como objetivo Monte Cassino, en el centro de Italia, se lanzó en 1944. La campaña italiana ya había estado en marcha durante varios meses. Los aliados se habían apoderado de Sicilia con relativa facilidad. Encontraron una feroz resistencia cuando aterrizaron en la Italia continental. El ejército alemán al mando de Kesselring había ocupado la península. El gobierno italiano ya se había rendido, pero los alemanes rescataron a Mussolini del arresto domiciliario y lo instalaron como jefe de un estado títere. Los estadounidenses y sus aliados británicos encontraron la lucha muy dura debido al terreno montañoso de Italia. Los alemanes utilizaron el terreno para establecer una serie de líneas defensivas que defendieron tenazmente.

Los alemanes habían establecido una fuerte línea defensiva en Cassino, una ciudad en el centro de Italia. Establecieron una línea defensiva basada en los ríos Rapido, Garigliano y Sangro. Cassino era fundamental para las defensas alemanas y si los aliados tomaban la ciudad, podrían avanzar hacia Roma. Los alemanes se apoderaron del famoso monasterio de Monte Cassino y lo utilizaron como fortaleza. El monasterio es uno de los más famosos de Europa y muy importante en la historia del cristianismo. Los aliados hicieron de Monte Cassino el centro de su ofensiva. Las fuerzas aéreas estadounidenses y británicas bombardearon el área extensamente y el monasterio quedó en ruinas.

A pesar de que los aliados advirtieron a la Iglesia Católica que bombardearían el monasterio, varios clérigos y obispos murieron después de que se negaron a abandonar Monte Cassino. Los alemanes se escondieron entre los escombros del monasterio y pudieron hacer retroceder los primeros ataques aliados. Aunque fueron superados en número, los alemanes lucharon ferozmente y rechazaron muchos ataques.

Entre los defensores alemanes en Cassino había una división de paracaidistas alemanes y estaban entre los mejores soldados de la Wehrmacht. El ejército aliado estaba compuesto por muchas nacionalidades, entre ellas norteafricanas, estadounidenses, británicas, indias, neozelandesas y polacas, entre otras. Los aliados lanzaron muchos ataques, dirigidos a Monte Cassino, pero todos fueron rechazados con pérdidas significativas durante la primavera de 1944. Un ataque estadounidense en el río Rapido fue rechazado decisivamente por los alemanes, con grandes pérdidas.

Tropas polacas en acción en Monte Cassino

En abril de 1944 los aliados decidieron intensificar sus ataques ya que el clima haría las condiciones más favorables para las acciones ofensivas. También enviaron más divisiones al área. Hubo cuatro asaltos aliados en Monte Cassino y la ciudad de Cassino, en mayo. El cuarto logró apoderarse de las posiciones alemanas en Monte Cassino. El avance de los aliados significó que podrían avanzar sobre Roma y liberarla. Sin embargo, los alemanes se retiraron y el décimo ejército pudo retirarse a las líneas defensivas planificadas previamente al norte de Roma.


Soldado de Nueva Zelanda, ruinas de la ciudad de Cassino, 1944 - Historia

Por Duane Schultz

Para los miles de soldados aliados que habían luchado y sufrido durante tanto tiempo a la sombra de la abadía de Monte Cassino, la mañana del martes 15 de febrero de 1944 fue un momento de alegría y celebración. Los hombres odiaban y temían a la abadía, de cuatro pisos de altura en la cima de la montaña de 1,700 pies por encima de ellos. Las tropas sabían que finalmente iba a ser destruido, y estaban más que ansiosos por ver que sucediera.

"Como un león, se agachó", escribió el teniente estadounidense Harold Bond, describiendo la abadía 20 años después, "dominando todos los enfoques, observando cada movimiento realizado por los ejércitos de abajo". Todo el mundo estaba convencido de que los soldados alemanes ocupaban la abadía como puesto de observación para rastrear los movimientos de los aliados en el valle de abajo y así dirigir el fuego de artillería sobre ellos. Clare Cunningham, una teniente de Michigan de 21 años, dijo: “Parecía que estábamos bajo observación todo el tiempo. Nos estaban mirando desde arriba todo el día. Sabían cada movimiento que estábamos haciendo ".

Treinta años después de la guerra, la pasión, la furia y el odio de la abadía permanecieron con el teniente británico Bruce Foster cuando se le preguntó qué pensaba sobre la destrucción en 1944. "¿Te imaginas", dijo en respuesta, "cómo es ver ¿La cabeza de una persona explota en un gran destello de cerebros grises y cabello rojo? ¿Te imaginas cómo es cuando esa cabeza pertenecía al prometido de tu hermana? Sabía por qué sucedió y estaba seguro de que era porque un maldito ... Jerry estaba allí en ese maldito ... monasterio dirigiendo el incendio que mató a Dickie, y aún lo sé ".

Ningún lugar debajo de la abadía se consideraba a salvo del fuego enemigo. El sargento Evans del ejército británico escribió que la abadía “era maligna. De alguna manera era malvado. No sé cómo un monasterio puede ser malvado, pero te estaba mirando. Fue devorador ... Nos aferró terriblemente a los soldados…. Simplemente tenía que ser bombardeado ". Según otro soldado, Fred Majdalany, "Ese monasterio inquietante se comió nuestras almas".

En la mañana del bombardeo, cientos de soldados de retaguardia y docenas de reporteros de guerra se presentaron para observar. El corresponsal de guerra John Lardner escribió en Newsweek revista que fue "el único atentado con bomba más publicitado de la historia".

“Un ambiente festivo prevaleció entre los soldados”, escribieron los historiadores David Hapgood y David Richardson. “Para casi todos los hombres del Quinto Ejército [estadounidense], este martes fue un raro día libre de la guerra. Los soldados ... se apresuraron a buscar posiciones desde las que pudieran observar lo que se avecinaba. Algunos se pararon sobre muros de piedra, otros treparon a los árboles para tener una mejor vista. Los observadores —soldados, generales, reporteros— estaban esparcidos por las laderas de Monte Trocchio, la colina que daba a Monte Cassino, a tres millas a través del valle. Un grupo de médicos y enfermeras había llegado en jeeps desde el hospital de Nápoles. Se instalaron en Monte Trocchio con un picnic de raciones K, preparados para disfrutar del espectáculo ".

Nubes de humo y escombros se elevan hacia el cielo desde la abadía de Monte Cassino mientras los bombarderos aliados destruyen la antigua estructura que los alemanes usaban como puesto de observación.

Los primeros bombarderos aparecieron en el cielo azul claro a las 9:28 de esa mañana. Durante aproximadamente cuatro horas, hasta la 1:33 de la tarde, oleada tras oleada de bombarderos, unos 256 en total, arrojaron 453 toneladas de bombas sobre la abadía. La artillería también golpeó el objetivo. El New York Times lo describió como "el peor ataque aéreo y de artillería jamás dirigido contra un solo edificio".

John Blythe, un oficial de Nueva Zelanda, escribió que cuando los aviones llegaron, "el humo comenzó a subir, las estelas de vapor crecieron y se fusionaron, y el sol se borró y todo el cielo se volvió gris". Con cada nueva explosión y estallido de fuego de artillería y llamas surgiendo de la abadía, los vítores entre los observadores se hicieron más fuertes.

Martha Gellhorn, una reportera de guerra estadounidense, escribió que ella "vio a los aviones entrar y dejar caer sus cargas y vio el monasterio convertirse en un lío de polvo y escuchó el big bangs y estaba absolutamente encantada y vitoreada como todos los demás tontos".

Cuando terminó, los escombros se esparcieron por el sitio de siete acres con solo unos pocos trozos irregulares de pared aún en pie. Pero rápidamente se convirtió en un lugar de condena y controversia sobre la necesidad de destruirlo. En última instancia, aunque los aliados no lo creyeron en ese momento, los alemanes tenían la ventaja de la propaganda: nunca se habían apostado soldados alemanes en la abadía.

Los alemanes habían prohibido a sus tropas entrar en él para protegerlo de la destrucción aliada. Además, no habían necesitado usar ese punto de vista para observar los movimientos de las tropas aliadas. Los alemanes habían construido amplias posiciones defensivas y de observación en las laderas de las colinas hasta 200 metros de los cimientos del monasterio. Podían ver todo lo que necesitaban ver y dirigir el fuego de artillería hacia donde fuera necesario sin tener que entrar en la abadía.

El abad de 80 años, Don Gregorio Diamare, y 12 monjes se habían escondido en la cripta durante el ataque. Cuando excavaron entre los escombros, un oficial alemán se enfrentó al abad y le exigió que firmara una declaración formal en el sentido de que no había habido tropas alemanas en la abadía. Así lo hizo.

Luego, siguiendo órdenes del ministro de Propaganda alemán, Josef Goebbels, las SS llevaron a Diamare a una estación de radio de la embajada alemana en Roma, donde transmitió al mundo lo que le había sucedido a su amado monasterio, llorando abiertamente mientras hablaba. Iris Origo, una mujer estadounidense que vive en Roma, escuchó la transmisión, que describió como "terriblemente conmovedora". Goebbels ordenó que se hiciera una película en la narración en la que habló de la "insensata ansia de destrucción" de los aliados, mientras Alemania luchaba por defender y salvar la civilización europea.

Paracaidistas alemanes colocan una ametralladora en las ruinas de la abadía de Monte Cassino. Varios intentos aliados de capturar la abadía en ruinas fracasaron.

La campaña de propaganda alemana dio mucha importancia al hecho de que tres meses antes del bombardeo, con el permiso del abad, evacuaron unos 70.000 libros y pinturas de valor incalculable de la abadía para almacenarlos en un lugar seguro en Roma.

El mariscal de campo Albert Kesselring, el comandante alemán en el frente italiano, expresó su indignación porque “los soldados estadounidenses, desprovistos de toda cultura, han ... destruido sin sentido uno de los edificios más preciados de Italia y han asesinado a refugiados civiles italianos: hombres, mujeres y niños. " Es lamentable, pero cierto, que hasta 250 civiles italianos que se habían refugiado en la abadía murieron en el ataque.

En un esfuerzo por contrarrestar la propaganda alemana, los estadounidenses también hicieron noticieros, describiendo la necesidad militar de destruir el monasterio porque los soldados alemanes lo ocupaban y atacaban a los soldados aliados. "Era necesario", anunció el noticiero Pathé, porque la estructura "había sido convertida en una fortaleza por el ejército alemán".

Los funcionarios de Washington y Londres estaban preocupados por las condenas expresadas en los titulares de los periódicos de todo el mundo. Dos semanas más tarde, Victor Cavendish-Bentinck, del Ministerio de Relaciones Exteriores británico, escribió un memorando en el que sugería que "sería mejor guardar silencio" sobre el hecho de que no había pruebas claras de que los alemanes hubieran estado usando la abadía con fines defensivos, a pesar de que cuatro días antes del bombardeo, el Times [de Londres] había escrito que "los alemanes están usando el monasterio como fortaleza".

El Departamento de Estado de Estados Unidos, por otro lado, adoptó la posición pública de que había "pruebas indiscutibles" de que los alemanes ocuparon el monasterio. El presidente Franklin Roosevelt celebró una conferencia de prensa en la que dijo que la abadía había sido bombardeada porque “los alemanes la estaban utilizando para bombardearnos. Fue un punto fuerte alemán. Tenían artillería y todo lo que hay en la abadía ".

Los paracaidistas alemanes se mueven entre los escombros de la abadía de Monte Cassino para tomar posiciones defensivas después del bombardeo.

Los soldados aliados que intentaban tomar Monte Cassino habían tenido razón al pensar que estaban bajo constante observación, aunque no desde la abadía. Pero no había forma de que los hombres cansados ​​de la batalla, congelados en sus trincheras llenas de hielo durante meses bajo el fuego enemigo, supieran que la estructura más alta de los alrededores no albergaba a soldados alemanes.

La amargura hacia la abadía crecía con cada intento fallido de tomar la colina. A finales de enero, los ataques contra Monte Cassino ya habían costado la vida a 11.000 soldados. Pero a pesar de tales pérdidas, nadie en el alto mando aliado había pedido que el monasterio fuera bombardeado, no hasta la llegada de nuevas tropas y su nuevo comandante. Se necesitaban más tropas porque a principios de febrero las dos principales divisiones estadounidenses, la 34 y la 36, ​​habían perdido alrededor del 80 por ciento de su fuerza efectiva.

El general de división Lyman Lemnitzer creía que las unidades estadounidenses entonces en la línea del frente estaban "descorazonadas, casi amotinadas". Habían perdido 40.000 hombres muertos y heridos en la campaña italiana a principios de 1944, con otros 50.000 enfermos con todo, desde pie de trinchera y disentería hasta la fatiga de combate. Otros 20.000 hombres habían desertado. Un psiquiatra que visitaba el frente escribió: "Prácticamente todos los hombres de los batallones de fusileros que no estaban discapacitados de otro modo finalmente se convirtieron en víctimas psiquiátricas". Habían estado en combate demasiado tiempo sin alivio. Las unidades británicas de primera línea experimentaron niveles similares de deserción y choque de proyectiles.

Para reemplazar las pérdidas estadounidenses, se transfirió un equipo multinacional al Quinto Ejército de Mark Clark del Octavo Ejército Británico. Llamado el Cuerpo de Nueva Zelanda, incluía la 2ª División de Nueva Zelanda, la 4ª División India y la 78ª División Británica. Habían tenido una amplia experiencia de combate en Italia y África del Norte.

Su comandante era el teniente general Sir Bernard Freyberg, de 56 años, aunque nació en Inglaterra, se mudó con sus padres a los dos años a Nueva Zelanda. Un hombre gigante, su apodo era inevitablemente "Tiny". Freyberg había sido dentista antes de convertirse en soldado. Herido nueve veces en la Primera Guerra Mundial, había sido galardonado con la Cruz Victoria, entre otras condecoraciones, por su valentía en el combate.

Clark estaba resentido porque sus propias unidades, que habían sacrificado tanto y perdido tantos hombres tratando de tomar Monte Cassino, no tuvieran el honor (y la gran publicidad para Clark personalmente) de tomar la colina. Clark consideró a Freyberg como "una prima donna [que] tenía que ser manejada con guantes de cabrito". Otros comandantes, incluidos los oficiales británicos y neozelandeses, pensaban que Freyberg era terco, obtuso y difícil de tratar. El mayor general Francis Tuker, al mando de la División India, describió a Freyberg como "sin cerebro ni imaginación".

Una vez que Freyberg inspeccionó el lugar de la batalla, insistió en que la abadía tendría que ser destruida antes de que sus tropas pudieran tomar la colina. "Quiero que lo bombardeen", dijo, alegando que era una necesidad militar para que su ataque a Monte Cassino tuviera éxito. Muchos otros estuvieron de acuerdo, incluidos dos generales estadounidenses, Ira Eaker de las Fuerzas Aéreas del Ejército y Jacob Devers del Ejército. Después de un vuelo de reconocimiento bajo sobre la abadía el 14 de febrero, informaron haber visto antenas de radio, así como lo que parecían uniformes alemanes colgados de un tendedero en el patio. Ese mismo día, las Fuerzas Aéreas del Ejército publicaron un análisis de inteligencia que decía: "El monasterio debe ser destruido y todos los que están en él, ya que no hay nadie más que alemanes".

Mark Clark se opuso a la idea en ese momento y escribió en sus memorias que, si el atuendo de Freyberg hubiera sido estadounidense, él [Clark] habría rechazado el permiso para bombardear. Remitió la solicitud a su superior, el general británico Sir Harold Alexander, señalando: “Los esfuerzos anteriores para bombardear un edificio o una ciudad para evitar que los alemanes lo usaran… siempre fracasaron…. El bombardeo por sí solo nunca ha expulsado a un enemigo determinado de su posición y nunca lo hará ".

Clark también señaló: "Sería vergonzoso destruir la abadía y su tesoro", y agregó que "si los alemanes no están en el monasterio ahora [y todavía no estaba convencido de que lo estuvieran], ciertamente estarán en los escombros después de la el bombardeo termina ".

Freyberg continuó presionando a Clark y Alexander para que aceptaran continuar con el bombardeo, recordándoles que si rechazaban su solicitud de destruir la abadía, serían culpados si su ataque a Monte Cassino fracasaba.

La presión sobre Alexander también provino del primer ministro británico, Winston Churchill: "¿Qué estás haciendo ahí sentado sin hacer nada?" Finalmente, Alejandro capituló y dio su permiso para continuar con el bombardeo.

Las ruinas de la abadía de Monte Cassino son una clara evidencia de los estragos de la guerra en estas dos imágenes. Un segundo bombardeo aéreo aliado ocurrió en marzo de 1944, un mes después de las primeras incursiones que prácticamente arrasaron el monasterio. La artillería aliada también tomó su turno para golpear la estructura durante el arduo avance por la bota italiana.

Clark had to obey, but as insurance he demanded written orders from Alexander commanding him to bomb the abbey so that it would not be seen as his decision. Later, he condemned Alexander for making that decision, which Clark argued should have been his as Fifth Army commander. He added, “It is too bad unnecessarily to destroy one of the art treasures of the world.”

The bombing was considered successful little was left of the abbey. But the followup ground attack was a costly failure. Clark was correct when he asserted that it had been “a tragic mistake. It only made our job more difficult.” Churchill wrote simply, “The result was not good.” German troops swarmed over the ruins and quickly established defensive positions. Freyberg was late launching his ground attack, which historian Rick Atkinson described as “tactical incompetence in failing to couple the bombardment with a prompt attack.” The attack did not begin until that night and was carried out by only one company, which lost half its men before they had even traversed 50 yards.

Atkinson quoted the official British conclusion that obliterating the abbey “brought no military advantage of any kind.” The official U.S. Army evaluation of the affair concluded that the bombing had “gained nothing beyond destruction, indignation, sorrow and regret.” It had all been for nothing.

It took three more months of fierce fighting before Monte Cassino was finally captured at a staggering cost of 55,000 Allied troops killed and wounded along with 20,000 German casualties. The battle to take the hill was fought by Americans, British, French, Poles, Australians, Canadians, Indians, Nepalese, Sikhs, Maltese, and New Zealanders.

Clark had grown increasingly frustrated, criticizing Freyberg in his diary as indecisive, “not aggressive,” and “ponderous and slow.” By the end of March, the New Zealand Corps was taken off the line, having suffered more than 6,000 casualties in 11 days. Finally, on May 18, a contingent of Polish soldiers reached the ruins of the abbey and ran up a Polish flag to show their final victory.

The reconstruction of the abbey began in 1950, and in 1964 the new structure was re-consecrated by Pope Paul VI. But reminders of the fighting linger in personal memories and massive, well maintained cemeteries. The British cemetery contains more than 4,000 graves, with the British, New Zealand, and Canadian dead in the front and the Indian and Ghurka dead in the rear. The Polish cemetery holds the graves of more than 1,000 men, out of the 4,000 who died there. There are 20,000 graves in the German cemetery with three bodies buried in each grave. An American cemetery, where the dead from Monte Cassino and other battles of the Italian campaign are interred, lies 90 miles north of Monte Cassino and houses some 8,000 graves.

Memories of the Italian campaign and the destruction of the abbey stayed with many of the veterans for a lifetime. Some returned years later to visit the battle sites and graves. In 1994, Cyril Harte, a British soldier, returned to Monte Cassino and described how he felt when “that heartbreak mountain, which had cost the lives of so many infantrymen of all nations, came into view. Just for a moment, my heart stopped beating. That hasn’t changed. It still loomed forbiddingly and I chilled at the thought of the enemy who looked down on us.”

At that moment Harte believed that German soldiers were still in the abbey watching his every move, just as he had been so certain they were 50 years before.


Improbable salvage operation

The whole salvage operation was an improbable feat in diplomacy, secular and ecclesiastical collaboration and logistics in the midst of war. But there are lingering questions about the Germans’ intervention — how both they and Allied forces sought to represent it in historical records.

Was it a genuine humanitarian effort to safeguard Monte Cassino’s heritage ordered by German High Command?

Was it a personal initiative spearheaded by Schlegel, “against the order of his German army superiors,” as the New York Times reported in 1958?

Or was it part of a larger propaganda campaign intended to disparage the Allies’ military actions against the defenceless Benedictine house?

Whatever the answer, the Italian Director General of the Fine Arts, writing on Dec. 31, 1943, thanked German military and political authorities for their collaborative efforts in safeguarding the “national artistic patrimony.”

The monks singled out Schlegel for his deeds, thanking him for saving them and their abbey’s possessions.

The national German newspaper, Die Welt, published a commemorative story in 1998 about Schlegel’s efforts, which it claimed Italy “has not forgotten.”

View of the rebuilt Monte Cassino Abbey. (Wikimedia Commons)

Preserving the abbey’s heritage was considered a moral and necessary good. Re-consecrating it in 1964, after almost two decades of reconstruction, Pope Paul VI marvelled at its capacity for regeneration. He celebrated peace “after whirlwinds of war had blown out the holy and benevolent flame.…”

Today, global pilgrims and tourists visit the restored abbey every day to experience its spiritual, historical and artistic treasures.


Ver el vídeo: Soldados 2ª G M. Paracaidista Alemán. Montecassino.Italia.1944 (Noviembre 2022).

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